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Polémica acerca de los beneficios de la vitamina D para el coronavirus

En el último decenio, los estudios han demostrado que la ingestión de vitamina D puede reducir las probabilidades de desarrollar infecciones respiratorias como el resfrío y la gripe, especialmente entre las personas que tienen deficiencias documentadas. Ahora los científicos están tratando de averiguar si la vitamina D también podría ayudar a proteger contra el COVID-19.
Algunos científicos creen que las personas con deficiencias de vitamina D tienen respuestas inmunológicas débiles o anormales que las hacen más susceptibles de desarrollar COVID-19 y experimentar síntomas graves. La idea de que los niveles de vitamina D podrían influir en el riesgo de contraer COVID-19 ha suscitado un debate entre los expertos y ha llevado a los investigadores de Harvard y otras universidades a iniciar ensayos aleatorios para examinar si existe un vínculo.
Pero hasta ahora, la mayoría de las pruebas de la afirmación provienen de estudios de observación que no prueban la causalidad. Y los expertos están instando a la gente a ser cautelosos a la hora de engullir altas dosis de suplementos con la esperanza de obtener beneficios que pueden no existir.
La especulación de que la vitamina D podría proteger contra el COVID-19 ha sido alimentada en parte por las observaciones de que las deficiencias son particularmente comunes entre los grupos que han sido golpeados con desproporción por el nuevo coronavirus, como los adultos mayores, los residentes de asilos de ancianos y los afroamericanos y otras minorías. El cuerpo sintetiza la vitamina D mediante la exposición directa a la luz solar, y las personas de edad avanzada, confinadas en su hogar o de piel más oscura tienden a producir niveles más bajos de ella. La obesidad, otro factor de riesgo de COVID-19 grave, también se asocia con bajos niveles de vitamina D.
Factores socioeconómicos como el menor acceso a la atención médica y la menor capacidad de trabajar desde el hogar contribuyen a las dispares tasas de enfermedad y muerte por coronavirus entre las minorías. Pero algunos expertos apuntan a la evidencia de que los bajos niveles de vitamina D pueden obstaculizar el sistema inmunológico. La vitamina D ayuda a reducir la inflamación y puede estimular la liberación de proteínas antimicrobianas que matan virus y bacterias. Un equipo de investigadores de la Universidad Northwestern publicó un estudio, que aún no ha sido revisado por pares, que sugiere que la vitamina D podría ayudar a sofocar las tormentas de citoquinas, un tipo de reacción inmunológica que parece empeorar los resultados en los pacientes con coronavirus.
Otro estudio publicado en la BMJ en 2017 revisó los datos de 25 ensayos aleatorios y concluyó que las personas asignadas a tomar la vitamina D tenían un riesgo 12% menor de desarrollar infecciones del tracto respiratorio en comparación con las que recibieron placebos. Pero el efecto fue mayor entre las personas clasificadas como deficientes en vitamina D, con niveles sanguíneos muy bajos, por debajo de 25 nanomoles por litro (o 10 nanogramos por mililitro): Vieron que su riesgo de contraer infecciones respiratorias disminuyó en un 70% cuando se les administró un suplemento de vitamina D. Los niveles en sangre de 20 a 50 nanogramos por mililitro se consideran generalmente normales.
El estudio examinó los resfriados, la gripe y las infecciones respiratorias causadas por una variedad de virus. No incluyó el novedoso coronavirus, pero sí examinó infecciones más leves causadas por otras cepas de coronavirus, dijo el Dr. Adit Ginde, profesor de medicina de emergencia de la Facultad de Medicina de la Universidad de Colorado y autor principal del estudio.
En marzo, el Dr. Tom Frieden, ex director de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, escribió un artículo de opinión en el que sugería que las deficiencias de vitamina D podrían empeorar los resultados de las personas que desarrollan COVID-19 y otras infecciones respiratorias. Instó a las personas a evitar las deficiencias pasando tiempo al sol, tomando suplementos o comiendo alimentos ricos en vitamina D como pescado graso, yemas de huevo y leche fortificada.
El Instituto de Medicina recomienda que la mayoría de los adultos obtengan 600 unidades internacionales de vitamina D de los alimentos o suplementos diariamente, o 800 UI si tienen 71 años o más, para proteger la salud musculoesquelética. Muchos expertos dicen que la vitamina D es generalmente segura en dosis de hasta 2.000 UI por día para aquellos que no tienen deficiencia. El Instituto de Medicina clasifica 4.000 UI al día como el nivel de consumo superior tolerable, lo que significa que por encima de ese umbral hay una mayor probabilidad de que se produzcan efectos secundarios como un aumento del calcio en la sangre, lo que puede provocar debilidad, molestias digestivas o problemas renales.
Desde que comenzó la pandemia, las ventas de vitamina D y otros suplementos promovidos para la salud inmunológica se han disparado. Pero los estudios preliminares sobre la vitamina D y COVID-19 han arrojado resultados contradictorios.
En la Universidad de Medicina de Chicago, que atiende a una población mayoritariamente negra e hispana del lado sur de Chicago, los investigadores revisaron los registros médicos de más de 4.300 pacientes, muchos de ellos trabajadores de la salud, a los que se les hizo la prueba de COVID-19 en marzo y principios de abril.
Después de controlar los factores que pueden influir en los niveles de vitamina D, como la edad, la raza y las condiciones médicas crónicas, descubrieron que las personas que tenían deficiencia de vitamina D antes de que comenzara la pandemia tenían un 77% más de probabilidades de dar positivo en la prueba de COVID-19 en comparación con las personas que tenían niveles normales.
El Dr. David Meltzer, profesor de medicina de la Universidad de Chicago y autor principal del estudio, que aún no ha sido revisado por pares, advirtió que los hallazgos eran correlativos y no probaban la causalidad. Dijo que él y sus colegas estaban reclutando paramédicos locales, agentes de policía y otros trabajadores de emergencia para un ensayo aleatorio que probará si tomar dosis bajas a moderadas de vitamina D diariamente tiene un impacto en su riesgo de desarrollar COVID-19 o en la gravedad de sus síntomas. Meltzer sospecha que las personas que toman vitamina D y que contraen el virus tendrán menos síntomas de COVID-19 “porque es menos probable que el sistema inmunológico tenga una respuesta inflamatoria exagerada”.
“Creo que se puede aprender mucho de los estudios de observación”, dijo Meltzer, que es jefe de la Sección de Medicina Hospitalaria de la Universidad de Chicago. “Pero al final necesitamos desesperadamente ensayos aleatorios para determinar tan rápido como podamos si hay un efecto real aquí.”
En Gran Bretaña, las personas de grupos étnicos minoritarios, como los de ascendencia africana o del sur de Asia, constituyen un tercio de todos los casos confirmados de COVID-19 en cuidados intensivos, aunque sólo representan el 14% de la población. También experimentan mayores niveles de pobreza, enfermedades crónicas y deficiencias de vitamina D. Al menos un grupo médico, la Asociación Británica de Médicos de Origen Indio, ha instado a todos los trabajadores de la salud británicos pertenecientes a minorías a que consideren la posibilidad de tomar suplementos de vitamina D como precaución.
Pero dos estudios recientes que utilizan datos del Biobanco del Reino Unido, un proyecto de larga duración que ha hecho un seguimiento de la salud de medio millón de personas de entre 40 y 69 años, ponen en duda los vínculos entre la vitamina D y COVID-19. Un grupo de investigadores descubrió que los participantes que recientemente dieron positivo en las pruebas del coronavirus tenían más probabilidades de haber tenido niveles muy bajos o deficientes de vitamina D en comparación con otros participantes. Pero la asociación desapareció después de que los resultados se ajustaran a factores como la edad, la raza, la obesidad y el nivel socioeconómico.
Los hallazgos sugieren que los niveles más bajos de vitamina D en las personas que dieron positivo en las pruebas del coronavirus no estaban relacionados causalmente, dijo la Dra. Claire Hastie, investigadora asociada de salud pública de la Universidad de Glasgow y primera autora de uno de los dos estudios, que se publicó en la revista Diabetes & Metabolic Syndrome.
“Las personas con un nivel bajo de vitamina D tienen un mayor riesgo de infección por COVID, pero parece que esto se explica por otros factores de riesgo y no por la vitamina D en sí misma”, dijo. “Nuestros hallazgos no apoyan una relación entre la concentración de vitamina D y el riesgo de infección por COVID-19”.
Un segundo análisis dirigido por investigadores de la Universidad de Surrey llegó a conclusiones similares. Se examinó a 580 participantes del Biobanco del Reino Unido que dieron positivo para el coronavirus y se encontró, en promedio, que sus niveles de vitamina D en la sangre eran “casi idénticos” a los de 723 participantes que dieron negativo para el virus.
“Mecánicamente, existe una relación entre la vitamina D y las infecciones del tracto respiratorio”, dijo la Dra. Susan Lanham-New, autora del estudio y jefa del Departamento de Ciencias Nutricionales de la Universidad de Surrey. “Pero no hay ni de cerca suficientes pruebas para salir con estas afirmaciones de que la COVID-19 se debe a la deficiencia de vitamina D.”
El Dr. JoAnn Manson, profesor de la Escuela de Medicina de Harvard y jefe de medicina preventiva del Hospital Brigham and Women’s de Boston, dijo que las líneas de evidencia que vinculan la baja vitamina D con COVID-19 eran convincentes. Ella está iniciando un ensayo aleatorio a nivel nacional que probará si asignar a las personas a tomar vitamina D todos los días durante un mes después de una prueba de coronavirus positiva reduce la gravedad de su enfermedad. El ensayo también examinará si la administración de vitamina D a otras personas en sus hogares ayuda a evitar que desarrollen la infección.
Mientras tanto, Manson dijo que las personas deben tomar medidas simples para evitar las deficiencias de vitamina D, como realizar actividades físicas al aire libre mientras se distancian socialmente y comer alimentos como cereales fortificados, lácteos fortificados, hongos secados al sol y pescado. Para las personas que no pueden salir al exterior o que no obtienen suficiente vitamina D de sus dietas, complementar con 1,000 a 2,000 UI al día es razonable, dijo. Pero instó a la gente a no tomar dosis altas.
“Más no es necesariamente mejor”, dijo. “El objetivo es evitar una deficiencia. No se trata de contraer megadosis”.
c.2020 The New York Times Company

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