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Un insecto devastador aparece en California, alarmando a los granjeros. “Como el coronavirus”

SACRAMENTO, California — Se originó en las selvas de Asia. Se propaga rápidamente. Ya está causando millones de dólares en pérdidas económicas en Estados Unidos. Y podría estarse extendiendo ya por California.
No, no es el nuevo coronaviru. Es un insecto de una pulgada sorprendentemente hermoso conocido como linterna manchada que ha estado arrasando los viñedos y huertos de la costa este, causando millones de dólares en daños.
La industria agrícola de California, con un valor de 50 mil millones de dólares, está en alerta máxima después de que los inspectores agrícolas encontraran recientemente varias de estas linternas manchadas muertas en aviones de carga en Sacramento, Stockton y Ontario, y los expertos dicen que es posible que se haya visto una viva en la pared de un hotel en Davis este septiembre. No se han encontrado otras con vida, pero se teme que el insecto en Davis haya nacido en California.
“Definitivamente no las queremos aquí”, dijo Warren Bogle, un prominente viticultor y vinicultor en el Delta de Sacramento-San Joaquín. “Es como el coronavirus”.
Expertos afirman que las preocupaciones de Bogle están bien fundadas.
El insecto que salta de planta en planta llegó a Pensilvania en 2014 desde Asia, y desde entonces se ha extendido a Nueva Jersey, Delaware y Virginia. Un estudio reciente de Penn State estimó que el insecto le cuesta a Pensilvania solamente unos 50 millones de dólares y casi 500 puestos de trabajo cada año por el daño que causa a los viñedos, los bosques de madera dura, las granjas de árboles de Navidad y los huertos.
Lo que da miedo, argumentan los expertos, es que si el insecto (nativo de China, India y Vietnam) es lo suficientemente resistente para sobrevivir a los fríos inviernos de Pensilvania, no se sabe cómo sería su ciclo de vida en el clima mediterráneo de California. Quizá no haya el suficiente frío aquí como para matar a las linternas adultas en el invierno.
“Es algo que definitivamente debería estar en la pantalla del radar de la gente allá afuera”, sugirió el profesor Jayson Harper, uno de los autores del estudio de Penn State y director del Centro de Extensión e Investigación de Frutas de la universidad.
El insecto es peligroso para California (hogar de la economía agrícola más grande de la nación) por varias otras razones, señalan los expertos.
La linterna puede propagarse rápidamente. Puede poner sus huevecillos en casi cualquier superficie dura, incluyendo vagones de tren y remolques de gran tonelaje, lo que significa que puede propagarse rápidamente a nuevas áreas lejanas y no ser detectada. Su método de dispersión natural también es problemático. Aunque tiene alas, las usa en gran medida para planear. Pero grandes enjambres de los insectos subirán a la cima de torres o árboles y aprovecharán las ráfagas de viento, lo que permitiría que los enjambres se dispersaran kilómetros sin ayuda humana.
La linterna manchada también tiene una dieta amplia. Se ha observado que se alimenta de la savia de 70 especies diferentes de árboles y vides, incluyendo uvas, nueces y árboles frutales, lo que supone un riesgo para los huertos y la industria del vino y la uva de mesa del Valle Central.
Solo las almendras son una industria de 5 mil 470 millones de dólares aquí. La industria del vino y la uva de mesa genera unos 6 mil 250 millones de dólares anuales para California, según el Departamento de Alimentos y Agricultura.
El insecto chupador de savia es lo que se conoce como “un alimentador de floema”. En realidad no se alimenta de los frutos de un árbol, pero los enjambres debilitan gravemente a las plantas al drenarlas de sus fluidos. También excreta una sustancia dulce llamada “melaza” que es problemática para las vides porque el moho crece en el rocío y hace que las plantas se pudran.
También se sabe que los enjambres de estos bichos atacan una y otra vez el mismo viñedo o huerto, eliminándolos en cuestión de meses o años.
Mientras tanto, la linterna manchada no tiene depredadores naturales conocidos en América del Norte. Se han visto pájaros que los recogen con el pico y los escupen, expuso Harper.
Su encantadora y brillante coloración, así como sus manchas, también indican a los depredadores que probablemente sea venenosa, explicó Dana Rhodes, funcionaria estatal de regulación de plantas del Departamento de Agricultura de Pensilvania.
“La coloración … es una especie de forma de que la naturaleza diga: ‘Mejor piensa antes de comerme, te arrepentirás después'”, agregó.
La buena noticia es que esos mismos colores encantadores y distintivos y su tamaño comparativamente grande hace que sea más fácil para la persona promedio detectarla y reportarla a los expertos en insectos invasores de la oficina de Extensión Cooperativa de la Universidad de California o al comisionado de agricultura del condado.
Los residentes también deben tener en cuenta los árboles llamados “árbol del cielo”, también conocidos como zumaque chino.
En Asia, el árbol es el árbol huésped de la linterna manchada. Los árboles del cielo son considerados una planta invasora aquí en América del Norte, incluso en California, donde se plantaron originalmente como paisaje ornamental. Los expertos dicen que los residentes deben aprender cómo son esos árboles y supervisarlos para detectar infestaciones de linternas manchadas.
En Pensilvania, los funcionarios de agricultura han estado utilizando árboles del cielo como “árboles trampa” para vigilar y matar a los insectos, que según los expertos pueden ser fácilmente eliminados con pesticidas.
Surendra Dara, un experto en insectos de la Extensión Coopertativa de UC en San Luis Obispo, dijo que la linterna manchada plantea un desafío particular para California, pero la esperanza es que en los próximos años, los investigadores tengan las herramientas para eliminarlas. El método más probable sería utilizar un método “biológico” como la cría de uno de sus depredadores asiáticos naturales como una avispa para que sirva como contramedida; algo así como las vacunas que se están desarrollando para contrarrestar el coronavirus.
“Con un insecto fuerte, como el virus con el que todo el mundo está tratando ahora, hay que entender la biología”, explicó Dara. “Debes entender cada aspecto de ella. Cuanto más sepamos, mejor podremos manejar la situación”.
fUENTES = sacbee.com

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