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Estafadores de COVID-19 mantienen ocupados a los fiscales

Un productor de cine de Hollywood supuestamente intentó usar 1.7 millones de dólares del fondo federal de ayuda a los negocios por el coronavirus para pagar las cuentas de sus tarjetas de crédito personales. Dos hombres de Nueva Inglaterra supuestamente solicitaron más de medio millón en préstamos reembolsables a través del programa afirmando tener docenas de empleados en cuatro negocios. No tenían ninguno.
Muchos estafadores han presentado falsas reclamaciones de desempleo estatales. En el estado de Washington, el sistema de desempleo se cayó temporalmente bajo el peso de cientos de millones de dólares en pagos por reclamaciones falsas.
Estos son solo algunos ejemplos de lo que los fiscales dicen son decenas de miles de intentos de estafar a los gobiernos mediante la solicitud fraudulenta de beneficios de desempleo ampliados o mentir en las solicitudes del Paycheck Protection Program (PPP), que fue diseñado para ayudar a las pequeñas empresas obligadas a cerrar o a reducir drásticamente su actividad debido a la pandemia.
Debido a la necesidad urgente, los funcionarios diseñaron los programas para enviar el dinero rápidamente, pero esa velocidad también presentó más oportunidades para las estafas, dijeron expertos.
Fiscales generales estatales, desde Massachusetts hasta California, están atentos a posibles fraudes y advierten a las empresas legítimas para que estén alertas.
Los fiscales generales están tomando medidas enérgicas contra las falsas reclamaciones de desempleo y trabajando para recuperar el dinero. También recopilan reportes de supuestos fraudes de protección de los cheques de pago; el Departamento de Justicia de Estados Unidos ha procesado varios casos de alto perfil.
Y varios fiscales generales han advertido a los bancos que están investigando las prácticas de los prestamistas para asegurarse de que detectan las solicitudes fraudulentas de préstamos de PPP y que no agravan el problema con alguna práctica solapada propia.
La cantidad de estafas es significativa. El PPP Fraud Working Group del FBI está investigando 42 millones de dólares en fraudes. La Federal Trade Comission recibió antes del 8 contra las falsas reclamaciones de desempleo y trabajando para recuperar el dinero. También recopilan reportes de supuestos fraudes de protección de los cheques de pago; el Departamento de Justicia de Estados Unidos ha procesado varios casos de alto perfil.
Y varios fiscales generales han advertido a los bancos que están investigando las prácticas de los prestamistas para asegurarse de que detectan las solicitudes fraudulentas de préstamos de PPP y que no agravan el problema con alguna práctica solapada propia.
La cantidad de estafas es significativa. El PPP Fraud Working Group del FBI está investigando 42 millones de dólares en fraudes. La Federal Trade Comission recibió antes del 8 de junio 91 mil reportes de fraude que le costaron a las víctimas 59.2 millones de dólares. Y Google reportó que está bloqueando 18 millones de correos electrónicos fraudulentos cada día.
El presidente Donald Trump firmó el sábado una extensión del PPP que permitirá a las empresas solicitar préstamos hasta el 8 de agosto. De lo contrario, el programa habría expirado hoy con unos 130 mil millones de dólares sin utilizar. La extensión también aumenta las posibilidades de fraude, indicaron expertos, y esperan que continúen engaños más complejos.
Brian Hayes, socio de la oficina de Chicago del despacho de abogados Holland and Knight y ex asistente del fiscal general de Estados Unidos y agente especial del FBI, dijoque los fiscales generales están advirtiendo a los prestamistas que estén atentos a las solicitudes de personas que se hacen pasar como dueños de pequeñas empresas o afirman tener un gran número de empleados cuando no existen.
Los pequeñas empresarios deben ser cautelosos con las ofertas de ayudarles a obtener préstamos PPP, especialmente las hechas por empresas que quieren un pago por hacerlo, ya que la solicitud de un préstamo es gratuita.
“Las circunstancias requieren que la ayuda esté disponible rápidamente para la gente”, dijo Hayes en una entrevista telefónica. Agregó que los administradores federales “flexibilizaron las normas de diligencia debida y suscripción que de otro modo se aplicarían a los préstamos comerciales. Eso facilitó (los préstamos) pero era necesario por la crisis”.
Hayes también señaló que la ayuda para la pandemia ha tomado la forma de grandes cantidades de dinero enviadas de una sola vez. “Eso es diferente de otros programas del gobierno como la asistencia alimentaria y el seguro de desempleo, donde el dinero (normalmente) sale en pequeñas cantidades”, explicó. “Puedes terminar con un cheque muy grande de algunos de estos programas. Eso es único en términos de sospecha de fraude”.
El alcance del fraude del desempleo está empezando a salir a la superficie, y los estados están pagando millones sin precedentes al número récord de desempleados. En el estado de Washington, los funcionarios anunciaron un ciales. Eso facilitó (los préstamos) pero era necesario por la crisis”.
Hayes también señaló que la ayuda para la pandemia ha tomado la forma de grandes cantidades de dinero enviadas de una sola vez. “Eso es diferente de otros programas del gobierno como la asistencia alimentaria y el seguro de desempleo, donde el dinero (normalmente) sale en pequeñas cantidades”, explicó. “Puedes terminar con un cheque muy grande de algunos de estos programas. Eso es único en términos de sospecha de fraude”.
El alcance del fraude del desempleo está empezando a salir a la superficie, y los estados están pagando millones sin precedentes al número récord de desempleados. En el estado de Washington, los funcionarios anunciaron un robo de entre 550 y 650 millones de dólares, de los cuales se recuperaron unos 333 millones. Los funcionarios estatales comentaron que los robos eran el resultado de un gran número de declaraciones falsas de personas que no tenían derecho a los beneficios.
Sin embargo, los esfuerzos para erradicar el fraude continúan retrasando los pagos legítimos para decenas de miles de personas sin empleo en Washington, dijo Suzi LeVine, comisionada del Departamento de Seguridad del Empleo.
La fiscal general de Nueva York Letitia James, una demócrata, emitió una lista de advertencias para las pequeñas empresas que corren el riesgo de que los estafadores traten de ofrecer “ayuda” para obtener los prése recuperaron unos 333 millones. Los funcionarios estatales comentaron que los robos eran el resultado de un gran número de declaraciones falsas de personas que no tenían derecho a los beneficios.
Sin embargo, los esfuerzos para erradicar el fraude continúan retrasando los pagos legítimos para decenas de miles de personas sin empleo en Washington, dijo Suzi LeVine, comisionada del Departamento de Seguridad del Empleo.
La fiscal general de Nueva York Letitia James, una demócrata, emitió una lista de advertencias para las pequeñas empresas que corren el riesgo de que los estafadores traten de ofrecer “ayuda” para obtener los préstamos del PPP. James emitió una orden de cese y desistimiento para una empresa fraudulenta con un sitio web etiquetado como SBA.com. El verdadero sitio web de la Administración de Pequeñas Empresas es SBA.gov.
El sitio falso anuncia un enlace a “Covid-19 Relief”, señaló James en un comunicado de prensa, y un enlace a un botón que dice “Su Préstamo del Paycheck Protection Program inicia aquí”. James aconsejó a las pequeñas empresas que buscaban los préstamos que visiten directamente el sitio web del gobierno de la SBA sin buscar ayuda de ninguna tercera empresa.
“Es imperativo que las pequeñas empresas sepan acerca de la ayuda financiera que está disponible y no se dejen engañar en el proceso de solicitud de estos salvavidas”, dijo James.
La confusión de .com y .gov incluso confundió al Secretario de la Tesorería de Estados Unidos, Steven Mnuchin, quien instó incorrectamente a las pequeñas empresas a visitar SBA.com para enterarse más sobre los préstamos PPP en una conferencia de prensa en abril. Fue corregido por la Casa Blanca.
Delaney Kempner, vocera de James, comentó que además de asesorar a las empresas sobre cómo detectar fraudes, la fiscal general también está aceptando y procesando las denuncias de fraude basadas en los consumidores.
“En términos de estafa de precios, hemos recibido más de siete mil quejas, emitido más de mil 590 órdenes de cese y desistimiento a empresas por estafa de precios en productos esenciales”, escribió Kempner en un correo electrónico. “Y también demandamos a un gran mayorista por el drástico aumento de los costos de Lysol en los últimos meses”.
La Fiscal General de Arkansas, Leslie Rutledge, republicana y miembro de alto rango del comité de protección al consumidor de la National Association of Attorneys General, advirtió que los estafadores están contactando a los dueños de negocios que afirman estar afiliados al programa federal de pagos.

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